De los componentes pasivos, quizás el más complejo de todos, por sus características y variedad de tipos, sean los condensadores.

Al ser un elemento que presenta una impedancia que es función de la frecuencia de la señal, ofrece unas posibilidades que son aprovechadas en la implementación de circuitos electrónicos, donde desarrolla toda su potencia. Este es el tipo de cosas que gusta a los inventores.

Capacidad y tensión de trabajo (WV)

Cuando dos conductores permanecen próximos entre sí, aparece cierta capacidad entre ellos. La magnitud de esta capacidad es directamente proporcional al área de los conductores, e inversamente proporcional a la distancia de éstos y en el caso de un condensador plano de placas paralelas vale:

Fórmula de capacidad

donde C es la capacidad en Faradios
ε es la constante dieléctrica y vale 8.85 x 10^-12 Culomb^2/(N x m^2) para el vacío.
A es el área de las placas en m^2
d es la distancia que las separa en metros.

    Para un condensador dado, si sobrepasamos la tensión de trabajo (Working Voltage, WV) para el que ha sido diseñado, se puede destruir el mismo al producirse un arco eléctrico (chispa) y perforar el dieléctrico. Por este motivo, todos los condensadores tienen asignada una tensión de trabajo. Debemos fijarnos si se refiere a tensión alterna o a tensión contínua, y tener siempre presente este dato cuando trabajemos con tensiones eficaces, pues tendremos que convertir a tensiones de pico.

   La capacidad de un dieléctrico de soportar una tensión dada sin perforarse, se llama rigidez dieléctrica.

disposición de dieléctrico y placas en condensadores.
Disposición de las placas y el dieléctrico

Dieléctrico

En la figura anterior se representa un condensador plano de placas paralelas; el dieléctrico se interpone entre ambas placas, evitando que éstas entren en contacto. Cada dieléctrico posee características diferentes, y es el que confiere las propiedades al condensador, por lo que los condensadores se clasifican por el tipo de dieléctrico que utilizan. En la tabla se dan las constantes dieléctricas de diferentes materiales, relativas a la del vacío, que se toma igual a la unidad (e0= 1). Para el aire seco tiene un valor e= 1.0006

dieléctricos para condensadores
Algunos dieléctricos.

Condensadores electrolíticos

Se hacen formando un arrollamiento de película de aluminio, e inicialmente separadas por una capa de un material absorbente como tela o papel impregnado con una solución o gel, aunque modernamente se emplea óxido de aluminio o tántalo. El conjunto se introduce en un contenedor de aluminio, dando un aspecto de “bote”.

condensadores electrolíticos axial y radial
Disposición de patillas.

Según la disposición de las patillas, existe la configuración axial y la radial.  Los condensadores electrolíticos modernos se fabrican utilizando un electrolito dentro del propio condensador, y la acción de una tensión en bornas del condensador refuerza la capa dieléctrica de óxido, de modo que es imprescindible la correcta polarización del condensador. Si aplicamos una polarización errónea, el dieléctrico se destruye y las placas entran en contacto. Además, generalmente la polarización inversa origina generación de gases por electrolisis y pueden provocar una explosión. La ventaja de este tipo de condensadores es su tamaño reducido, por lo que se consiguen capacidades muy grandes. Esto es debido a la finísima capa dieléctrica.

    Al principio, se fabricaban sumergidos en un electrolito formado por agua y glicol, y quizás ácido bórico para incrementar la viscosidad y la estanquidad. Sin embargo, la corrosión era un problema, y modernamente se emplean electrolitos de tipo orgánico, tales como dimetil acetamida o metil-formamida.

OSCON

    Existe un tipo de condensadores electrolíticos de “aluminio sólido” basados en electrolito de dióxido de manganeso. Son muy similares a los de tántalo, aunque mucho más baratos. También se denominan OSCON.

OSCON

Un gran inconveniente de los condensadores electrolíticos es su relativamente corta duración. Normalmente tienen un período de vida medio de 1000 – 5000 horas, y también se estropean aunque no se utilicen, aunque se alargue su período de vida. Es cuando decimos que un condensador está “seco” y hay que sustituirlo.

   Otro inconveniente es su gran margen de tolerancia; son normales tolerancias del 20% en este tipo de condensadores.

   Habitualmente se denomina a este tipo de condensadores “polarizados”, pero es un término impreciso. Existen condensadores electrolíticos no polarizados, empleados profusamente en crossovers de baja calidad. Su aspecto es exactamente igual al de los polarizados, pero podemos conectarlos sin atender a ninguna polarización.

Muchos autores tachan a este tipo de condensadores, incluso a los electrolíticos normales como no aconsejables para su utilización en circuitos de audio de calidad, por su distorsión.

Condensadores de película

Todos los condensadores de película son no polarizados. No requieren marcar una patilla como positiva o negativa, siendo indiferente su conexión en el circuito. Son los preferidos en los circuitos de audio de calidad, siempre que el tamaño lo permita, por sus pocas pérdidas y distorsión reducida. Se pueden construir enrollando el conjunto placas-dieléctrico, similar a un electrolítico, o bien apilando en capas sucesivas como un libro (stacked film-foil). Se emplean mayoritariamente como dieléctricos diferentes plásticos, como

  • polipropileno (MKP),
  • poliéster/mylar (MKT)
  • poliestireno, policarbonato (MKC)
  • teflón (PTFE).

Para las placas se utiliza mayoritariamente aluminio con un alto grado de pureza. Según el tipo de dieléctrico utilizado, para una misma capacidad y tensión de trabajo, se obtienen condensadores de distinto tamaño.

La alta rigidez dieléctrica del poliéster, permite hacer condensadores de pequeño tamaño y a costes relativamente bajos. De uso rutinario allí donde no se necesiten calidades especiales. Se disponen de capacidades de entre 1000 pF y 4.7 uF, a tensiones de trabajo de hasta 1000V. El factor de pérdidas por dieléctrico es relativamente alto en el poliéster.

Para audio, el polipropileno o poliestireno permiten unas pérdidas mucho menores en el dieléctrico. Pero son mucho mayores en tamaño, además de mucho más caros. Los de poliestireno son utilizados en filtros/crossovers. Un inconveniente de los condensadores de poliestireno es el bajo punto de fusión del dieléctrico. Por ello suelen diferenciarse estos condensadores, ya que se protege el dieléctrico separando los pines de soldadura del cuerpo del condensador, tal como muestra la foto.

Condensadores de mica.

Es un dieléctrico de unas características intermedias entre los condensadores electrolíticos y los de película. Tiene una rigidez dieléctrica alta y otras características excelentes, como muy bajas pérdidas, pero su capacidad se limita hasta los 4700 pF aproximadamente.

Por el contrario, es muy caro, y al ser un material rígido, sólo se pueden construir condensadores en forma de láminas apiladas (stacked-film). Se utiliza en aplicaciones industriales de alta tensión, amplificadores de válvulas cuando se requiera poca capacidad y aplicaciones de precisión.

Condensadores cerámicos

Son los que tienen un mayor rango de valores de su constante dieléctrica, pudiendo llegar a un valor de 50000 veces superior a la del vacío. Se basan en varias mezclas de óxido de titanio y zirconio, o bien en titanatos o zirconatos de calcio, bario, estroncio o magnesio, y atendiendo a esta variedad de compuestos, dan un rango amplísimo de constantes dieléctricas.

Los materiales de alta constante dieléctrica, pueden ofrecer componentes pequeños para un valor relativamente elevado de capacidad. El inconveniente de estos dieléctricos de alta cte. dieléctrica es que el valor de la misma depende mucho de la temperatura, así como las pérdidas en el dieléctrico. Sin embargo, donde el valor de la capacidad es relativamente menos importante, como por ejemplo en filtros pasa RF, estos componentes son ampliamente utilizados.

Condensador ideal y real

El condensador real siempre tiene una componente inductiva y una parte resistiva, así como otros elementos, como las pérdidas en el dieléctrico. El dibujo representa un condensador típico real con los parámetros más habituales.

Circuito equivalente

El circuito podría representar cierto tipo de condensadores, pero no tiene por qué ajustarse a todos los modelos, es un esquema típico. Todas estas componentes toman especial relevancia a altas frecuencias (RF).

   La resistencia paralelo Rp, o resistencia de aislamiento, causa pérdidas en forma de calor. La resistencia serie equivalente Rs, (ESR) limita la impedancia mínima que ofrece el condensador, y también causa pérdidas en forma de calor. Este es el parámetro más significativo de cuantos se dan. Lo forman las resistencias de las propias placas, las patillas del condensador y los terminales de conexión de éstas a las placas.

   Podemos representar mediante un diagrama fasorial (vectores) las pérdidas en el condensador. Los factores de pérdidas más importantes son:

Pérdidas en los condensadores
Factor de pérdidas en condensadores

Cuando PF y DF se dan en porcentaje:

DF(%) = 100 DF = 100 [Rs/(XC-XL)]
PF(%) = 100 PF = 100 (Rs/Z)

Absorción dieléctrica (DA)

Un factor poco conocido de los condensadores, y algunos autores le achacan a esta propiedad ser la responsable de porqué sólo es admisible la utilización de condensadores de película en circuitos de audio de calidad. La absorción dieléctrica DA es una reluctancia sobre el dieléctrico del condensador y que ocasiona que queden electrones almacenados en el mismo aunque hayamos descargado el condensador. A veces se le denomina “efecto memoria” a este proceso. La tensión remanente en bornas del condensador, dividido por la tensión inicial de carga, expresado como un porcentaje, se denomina “porcentaje de absorción dieléctrica %DA”. 

Cuando se aplica una tensión alterna a las bornas de un condensador, hay una tendencia, debido a la absorción dieléctrica DA, a oponerse a esta carga en polaridad, lo que produce una compresión en el rango dinámico de la señal. Subjetivamente, en una audición, algunos autores reportan pérdida de detalle y una distorsión que puede ser perfectamente audible, sobre todo si se trata de condensadores electrolíticos o cerámicos. 

 Como consulta, ver el artículo de Walter G. Jung y Richard Marsh, “Picking Capacitors”, donde ofrecen una explicación mucho más extensa sobre este asunto, que es uno de los más polémicos dentro del audio. 

El factor de calidad Q se utiliza para ver la relación entre la reactancia total y la R equivalente del condensador:

cuanto menor sea R, mayor será Q, e indica la “calidad” del condensador. Un buen condensador tiene una Q del orden de 2000.

Condensadores e impedancia

Tabla comparativa

Distintos tipos de condensadores

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